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“收入增长百分比”是如何误导人们的

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“收入增长百分比”是如何误导人们的

随着生产力的提高,无论有钱人还是穷人,似乎都比过去更加富有了……然而,当你的收入只有4美分时,即使增长50倍,也没有任何意义。

Nathan J. Robinson

“收入增长百分比”是如何误导人们的

“在全球资本主义模式下,世界经济繁荣的浪潮将托起所有的船只。”——相信大家对这样的说法并不陌生。的确,随着生产力的提高,无论有钱人还是穷人,似乎都比过去更加富有了。如今,美国社会的整体生活水平已经有了显著改善,一个在今天看来穷困潦倒的人,生活水平也一定高于1850年代的富豪。由此看来,如果还有人感受不到快乐,那一定是因为他们没有意识到生活是多么美好。

上述论点从表面上看十分荒谬,毕竟,告诉穷人他们应该感到快乐并不容易。但实际上,各方观点似乎一致认为:每个人都比过去更加富有了。让我们来看看下面这张图表:

“收入增长百分比”是如何误导人们的

1980-2016年全球收入增长统计数据显示,相比欧美中产家庭,赤贫人口和顶级富豪的收入都有显著增长。这个图表有什么问题么?

国际慈善组织乐施会(Oxfam)曾在其研究报告中将世界划分为两类:极端富裕人群(几乎拥有一切)和极端贫困人群(几乎一无所有),来自Vox集团的迪伦·马修斯(Dylan Matthews)对这样的说法并不买账,他表示,尽管自己并非自由市场资本主义的绝对捍卫者,但从图表上来看,人们的生活质量确实有了显著的改善。

富人越来越有钱是事实,但真正的问题在于,与现行制度相比,如果能促进累进税制的实施,或者将资金用于向贫困家庭支付现金,便能快速有效地减缓贫困。有分析表明,如果发展中国家提高其最高税率,也许就能减少全球一半的赤贫人口数量。需要指出的是,富人越来越富有,并不代表穷人的收入也相应有了提高。虽然与赤贫人口或顶级富豪相比,许多欧美中产家庭的收入增幅并不乐观,但与此同时,全世界为消除极端贫困所作的努力也有目共睹,类似乐施会发布的那些数据却极大地掩盖了这一事实。”

在众多关于社会公平的讨论中,“大象图表”曾多次被人们使用,作为经济学界最为著名的图表之一,它的名称由来还要归功于经济学家布兰科·米兰诺维奇(Branko Milanovic)。批评者认为,尽管处于财富顶端和底端的群体表现不错,但随着时间的推移,中间人群的收入增幅却小得多。与此同时,资本主义的鼓吹者们也就该图表提出了自己的解读,声称每个人的收入都有了明显增长。

美国公共广播公司的保罗·索尔蒙(Paul Solmon)就此事采访了米兰诺维奇,他表示,“我曾见过有人在课堂上引用这张图,然后兴奋地说,看,全世界有多少人正从经济增长中受益,社会现状其实也没那么糟糕,全球不平等的现象正在减少。”对此米兰诺维奇认为,“他说的也不无道理。说真的,从这张图上,我们基本看不到任何一组人的收入在下降。”

然而经过一番认真细致的分析,我们发现了这张图表的问题所在,看看它衡量的究竟是什么:不同收入配比的人群收入增长的百分比。这听起来毫无道理可言,我们为什么要关心增长率呢?换句话说,重要的不是你比过去多赚了多少钱,而是你现在有多少钱,不是吗?举个例子:假设一个穷人原来每天挣0.05美元,而富人每天可以挣1万美元,即便穷人收入增长了100%,他每天的收入仍然只有10美分而已,这时就算富人的收入只增长了50%,他每天也能多赚5000美元。

由此可见,该图所表达的信息与真实的世界相去甚远。如果X轴左高右低(代表底层群体收入增幅较高,而富人收入增长较低),人们就会说:你看,资本主义给穷人带来的好处比富人还多,他们的收入增加了100%呢!可他们忽略了一个重要的事实:这样的增长对于穷人来说也许仅有100多美元,而对有钱人来说,这可是数十万美元的收入啊。从这个角度看,实际上富人从中获得的利益要多得多。

同样地,百分比数据也具有很强的误导性。看着这张图,我们可以理所当然地认为“富人和穷人的收入正在以同样的速度增长。”但对于穷人来说,这笔收入也许仅够买一袋薯条,而对于富人来说,这可能就是一辆玛莎拉蒂的价格。考虑到实际情况的巨大差异,这些数据往往根本没有可比性,但人们却仍然坚持要从“收入增长百分比”中寻找答案。布鲁金斯学会(The Brookings Institution)曾在其论文中对“大象图表”的可信度进行了质疑,他们认为实际比例也许更高,并由此得出结论:“图表中的数据并不能显示穷人的糟糕境遇,也无法证明富人拿走了所有的好处。”这简直就是无稽之谈,即便图表起伏十分平缓,富人群体的财富也有可能会增加成千上万美元,而穷人则只有几十块入账。

杰里米·伦特(Jeremy Lent)指出,人们应该把目光投向实实在在的财富数量,而不是百分比。这样一来便不难发现,从全球范围来看,穷人的境遇并没有比过去好多少。

“收入增长百分比”是如何误导人们的

如果将统计数值从“增长率百分比”换成实实在在的“增长的财富数量”,就会发现,穷人的境遇并没有比过去好多少。

在上面这张图中,蓝线代表“增长率”,绿线表示美元数量增长。从图中我们可以看出,同一段时间内,穷人获得的收益并没有比富人更多。伦特指出,“按照目前的速度,世界上10%的极端贫困人口要想达到每天11美元的全球平均收入水平,至少要花250年。”与此同时,富裕人群的收入将比他们高出数百倍。

无论如何,我们都不得不面对一个残酷的现实:大多数人这一生几乎什么都得不到,而剩下少数人的收入则是他们的数百倍或数千倍。下面这张图显示的是2003年至2013年的全球收入分配情况:

“收入增长百分比”是如何误导人们的

2003年至2013年的全球收入分配情况显示,大多数普通人收入极低,而其他人则收益巨大。

上图对全球经济本质的描述显然较为真实和客观,结论显示,大多数普通人收入极低,而其他人则收益巨大。如果继续将这条线延伸下去,数值将会达到几百万至几亿美元,也许到那个时候,人们才能真正意识到,与那些超级富豪的收入相比,地球上大多数人的收入实在少得可怜。


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